De ondergang van Livestrong?

In april 2007 bezocht ik in Dallas, Texas, de AFP Conferentie. Eén van de sprekers was Lance Armstrong. Hij vertelde in een zaal met duizenden fondsenwervers z'n levensgeschiedenis en verhaalde vooral over de totstandkoming van de Lance Armstrong Foundation, bekend van het merk Livestrong en de bijbehorende gele polsbandjes.

Deze week barstte de bom die al een tijdje op scherp stond. De afgelopen dagen heb ik daarom vaak aan Livestrong moeten denken. Livestrong is Lance Armstrong. Hij is veel meer dan een ambassadeur. En nu? Wat gebeurd er nu met Livestrong?

Omdat ik een verstokt verslaafde van wielrennen ben, ik kijk werkelijk alles wat los en vast zit sinds de TI-Raleigh successen van de jaren '70, heb ik de affaire Armstrong nauw gevolgd. Natuurlijk zat ik afgelopen woensdagnacht met rode oortjes het rapport van USADA te lezen, waarin 11 (voormalige) ploeggenoten hun ontluisterende verhaal doen.

Lance Armstrong is nu definitief van z'n voetstuk gevallen, dat leidt geen twijfel en dat is mijns inziens meer dan terecht. Als wielerliefhebber zal ik de ontwikkelingen zeker op de voet blijven volgen, maar in het kader van dit blog ben ik minstens zo geïnteresseerd in de turbulente ontwikkelingen rondom de Lance Armstrong Foundation (LAF, zoals ze het zelf afkorten, what's in a name!). Want ook die zijn meer dan bijzonder.

Historie

Voor degenen die het niet op het netvlies hebben, een kort overzicht van de historie van LAF:
  • Armstrong is sinds 1995 ambassadeur van Nike
  • In oktober '96 werd bij Armstrong kanker geconstateerd.
  • In 2007, tijdens zijn behandeling, werd met steun van Nike de Lance Armstrong Foundation opgericht.
  • In 1999 won Armstrong zijn eerste Tour de France, waarna hij in de USA al snel een grote held werd, door het verhaal van de 'Cancer-survivor that won the greatest cycling race on earth'
  • LAF groeide mee met de opeenvolgende Tourzeges van Armstrong in de daarop volgende jaren.
  • In 2004 lanceerde LAF, samen met Nike, de 'Livestrong-campagne' met het gele polsbandje als ijzersterk beeldmerk.
  • In 2008 werd Livestrong de naam waaronder de LAF naar buiten trad.
  • Livestrong heeft nu jaarlijks ongeveer 30 tot 40 miljoen Dollar aan inkomsten. (bron)

Recente ontwikkelingen

Sinds Armstrong in augustus bekend maakte de strijd tegen USADA op te geven, zag Livestrong de inkomsten behoorlijk stijgen. Nike kondigde meteen aan dat het vierkant achter Livestrong en Lance Armstrong bleef staan. De 'framing' van het Armstrong-kamp in een underdog positie betaalde zichzelf dus absoluut uit.

Maar toen kwam op 10 oktober het vernietigende rapport, waaruit bleek dat Armstrong niet alleen sinds 1995 doping gebruikte, maar dat hij tevens anderen dwong hetzelfde te doen, een compleet doping netwerk runde en er maffiose praktijken op na hield om tegenstanders te bedreigen en te chanteren.

Met dit rapport is dus vast komen te staan dat Armstrong niet alleen de sportieve wereld oplichtte, maar met de daaruit voortvloeiende groei van het merk 'Lance Armstrong' ook in staat was Livestrong op te bouwen.

Armstrong verschuilt zich tot op dit moment nog altijd achter zijn 'cancer awareness' activiteiten, hetgeen mogelijkerwijs voorlopig zijn zwaar beschadigde persoonlijke imago nog enigszins kan oppoetsen, maar de relevante vraag is natuurlijk of dit voor Livestrong, en in hun kielzog Nike, een houdbare situatie is?

Wat nu?

Ja, daar zit je dan als Livestrong, eigenlijk dus de Lance Armstrong Foundation. Je naamgever, grote voorganger die overal deuren opende en een voortreffelijk ambassadeur van je charitatieve instelling was, blijkt een maffiose crimineel te zijn die de wereld 15 jaar voorgelogen heeft. Hoe nu verder?

Tot woensdag ging Livestrong er nog altijd van uit dat het allemaal wel mee zou vallen. Armstrong werd al langer beschuldigd, maar bij gebrek aan bewijs had dat nooit gevolgen. Livestrong groeide ondertussen gestaag door. Maar die situatie is nu wel definitief veranderd:
  • Geen enkel zichzelf respecterend bedrijf zal zich nog met Lance Armstrong willen associëren.
  • Bestaande bedrijfssponsors van LAF zullen langzamerhand via de achterdeur verdwijnen. Ja, ook Nike. Want vergeet niet dat ze aanvankelijk ook vierkant achter Marion Jones bleven staan....
  • Vanuit de Amerikaanse overheid hoeft LAF natuurlijk al helemaal niet meer op enige medewerking te rekenen. Het frauduleuze US-Postal team, waarvan Armstrong mede-eigenaar was, werd nota bene met belastinggeld gefinancierd!
  • Het is nog maar de vraag of er geen strafrechtelijke procedure gestart gaat worden tegen Armstrong.
De publieke opinie is vooralsnog echter moeilijker te duiden. Want Armstrong en andere belanghebbenden zullen in hun communicatie blijven proberen een onderscheid te maken tussen de Livestrong activiteiten enerzijds en de frauduleuze sportcarrière anderzijds. Het is een beweging die Armstrong in augustus al ingezet heeft en waar hij toen ook een gewillig gehoor voor vond.

“We have a lot of work to do and I’m looking forward to an end to this pointless distraction,” Armstrong, one of the world’s most famous cancer survivors, said in his statement. “I have a responsibility to all those who have stepped forward to devote their time and energy to the cancer cause.”

Armstrong was en is natuurlijk een 'All American Hero' volgens veel van zijn landgenoten, en dat zal hij in de USA misschien nog wel even blijven door zich af te zetten tegen 'de dopingautoriteiten', 'de wielerwereld in het algemeen' en 'die Europeanen'. We moeten ons goed realiseren dat 'kanker' een groot onderwerp is en 'wielrennen' in de USA een kleine, bijna onbeduidende sport is. De beroemdste 'cancer-survivor' ter wereld blijft voor veel mensen nog altijd een inspiratiebron.

Of dit goed is voor Livestrong op de lange termijn waag ik echter sterk te betwijfelen. Niet in de laatste plaats omdat ook sponsor Nike niet ongeschonden uit de strijd komt en het zich als sportmerk niet kan veroorloven zich langdurig willens en wetens met doping te associëren. Livestrong bevindt zich op drijfzand en de vraag is of het met Armstrong mee ten onder wenst te gaan. 

Onlosmakelijk verbonden?

Zijn Livestrong en Armstrong echter wel zo onlosmakelijk met elkaar verbonden? In naamgeving immers al niet meer. En een andere aansprekende ambassadeur kan wonderen verrichten.

De grote vraag is natuurlijk of Livestrong in staat is om de banden met de persoon Lance Armstrong door te snijden. Het lijkt de meest voor de hand liggende overlevingsstrategie. Theoretisch is dat natuurlijk wel mogelijk, maar de vraag is of het bestuur in de praktijk in staat is om, bijvoorbeeld met behulp van Nike, een dergelijke beweging te maken.

Consequenties voor de branche

Het is een in de goede doelen wereld bijna ongekend fenomeen. Je moet er eigenlijk ook niet aan denken dat een vergelijkbare situatie, waarbij een criminele celebrity zich kan verschuilen achter zijn 'goede werk', een trend zou worden. Goede doelen als dekmantel voor crimineel gedrag?

De sector doet er mijns inziens goed aan zich te realiseren dat het verstandig is om Livestrong actief te bewegen de banden met Armstrong dan ook definitief te verbreken, zichzelf desnoods op te heffen (variant: 'Fuseren' met een andere, grotere organisatie)!

De komende periode zal duidelijk worden wat er nu gaat gebeuren. De ontwikkelingen van Livestrong blijf ik in ieder geval op de voet volgen!


Heb je Fundraiser Online al bezocht op Facebook?
Op mijn Facebook pagina vind je nog veel meer interessante informatie voor fondsenwervers!

Follow Me on Facebook

Volg Fundraiser Online ook op Twitter
Follow FundraiserOnl on Twitter

Geen opmerkingen:

Een reactie plaatsen